從前,在一座巍峨的城堡裏住著位公主,城墻的上面有一座宮殿,殿內開有十二個窗戶,可以看到四面八方。每次公主踏上宮殿的頂樓,放眼四方,整個王國盡在她的眼下。每當她從第一扇窗戶往外看,她可以比任何人都看得清楚,從第二扇看時,則能看得更清楚,從第三扇看時還要清楚些,如此類推,一扇勝似一扇,到最後一扇時,無論是天上地下的一切都能看見,世上沒有什麽能逃脫她的眼睛。

公主爲人傲慢,目空一切,幷希望永遠獨攬大權,而且她又對外宣稱,如果有人想成爲她的丈夫,就得躲起來讓她找不著,否則就別想得太美。有人來試過了,結果被發現了,連腦袋也搬了家,挂在了柱子上。現在城外已經立著九十七根柱子,每根上面都挂著一個人頭,很長一段時間內沒有人敢來一試了。公主這下可高興啦!心想:“這下我可以永遠自由自在了。”

不久宮廷裏來了三兄弟,聲稱想試試自己的運氣。老大想只要爬進石灰窑就可萬事大吉了,結果公主從第一扇窗口便瞧見了他,便叫他出來,殺了他的頭。老二爬進宮殿下的地窖,公主又從第一扇窗口瞧見了他,結果他也慘遭了同樣的命運,腦袋被挂在了第九十九根柱子上。最後老三走上前去,乞求公主給他一段時間考慮,幷請她發發慈悲,給他兩次機會,如果第三次不成,便自甘認命。公主瞧他長得英俊,乞求又誠懇,最後還是答應了,“好吧!我就讓你試試吧,不過你休想得逞。”

他怎麽才能逃過她的眼睛呢?年青人想了好久,可就是想不出好法子。他乾脆扛著槍打獵去了。看見遠處有一隻烏鴉,他仔細瞄準,正要開槍,烏鴉突然叫道:“別開槍,我會報答你的!”他放下了槍,繼續往前趕,不久便來到了一片湖水旁。在那兒他發現了一條魚從水的深處躍上水面,他又舉槍瞄準了,魚兒叫道:“別開槍,我會報答你的!”他于是讓魚兒繼續躍上躍下。接著他又遇到一隻跛脚的狐狸,他開了槍不過沒有打中,只聽狐狸叫道:“你最好幫我把脚上的刺拔出來。”他于是照做了。可當他正要殺掉狐狸幷剝下它的皮時,狐狸叫道:“別殺我!我會報答你的!”這位年輕人放走了它。

很快天就黑了,他只得回家去。

明天他就得躲起來,但無論他怎樣絞盡腦汁,都想不出個藏身之處。他走進了森林,來到了烏鴉的跟前說:“我讓你活了命,現在告訴我該躲到何處,這樣公主才看不見我。”烏鴉低頭沈思了好一會,最後他哇哇大叫著說,“有辦法了!”它從自己的窩裏掏出一個個蛋,破成兩半,然後把年青人關在裏面,蛋殼又縫合如初,它又坐在上面。當公主走到第一扇窗口時,沒能看見他,其他幾扇窗口也看不見,于是她開始不安起來了。但當她到了第十一扇窗口時,她終于瞧見了他。她命令手下開槍殺死了烏鴉,把蛋帶來破開,年青人只得出來了。她說:“我已饒了你一次,你好自爲之,否則你就完了!”

第二天他來到了湖邊,把魚兒招到身邊,說:“我放過你的生,現在告訴我該躲在何處,這樣公主才看不見我。”魚兒想了一會兒,最後較道:“有了!我可以把你藏在我肚子裏。”魚兒把他吞進肚內,游入湖底。公主從窗口往外瞧,既使在第十一扇窗口也沒能看見,這下她可慌了。不過在最後一扇窗口她還是瞧見了他,于是命令手下把魚兒抓來殺掉,年青人鑽了出來,現在他的心情就可想而知了。公主說:“我已饒了你兩次,小心你的腦袋別挂在第一百根柱子上。”

最後一天,他心事重重地走到郊外,又遇到了狐狸。“你可是個找藏身處的行家,”他說,“我可饒過你的命,現在告訴我該躲在何處,這樣公主才看不見我呢?”“那可難了,”狐狸答道,露出一副若有所思的樣子,最後他叫道,“有了!”于是領著他走到泉水旁。他跳了進去,然後又冒了出來,模樣恰似市集上的攤販,專營皮貨的商人。年青人只得也跟著跳入水中,馬上變成了一隻小海兔。商人來到城裏,展出了這只小動物。許多人都圍上來看希奇,最後公主也來了,對這小傢夥愛不釋手,于是買下了它,給了商人一大筆錢。

商人在把小海兔交給公主前,對小海兔說:“等公主走到窗前時,趕快爬到她辮子下。”現在輪到公主來找他了。她走到窗前,一扇挨著一扇,從第一扇到第十一扇窗口查看,可她竟都看不見他。既使是到第十二扇窗口也沒有瞧見,這下她變得惶恐不安了。只見她憤怒萬分,猛地關上窗戶,結果窗戶上的玻璃碎成了無數塊,整個城堡都給震動了!”

她轉過身來,正好和自己髮辮下的海兔碰了個滿懷。她一把抓起海兔,扔在地上,大叫:“滾開!給我滾得遠遠的!”海兔立刻奔向商人。他們倆急匆匆地奔向泉水邊,撲嗵一聲跳入水中,從此又恢復了原形。年輕人感謝了狐狸,幷說:“和你比起來,烏鴉和魚兒真是大傻瓜,你真是詭計多端,名不虛傳啊!”

年輕人徑直來到宮廷,公主早就在那兒等著他了,從此她接受了命運的安排。婚禮舉行得很隆重,現在他已做了國王,成了一國之君了。至于第三次他藏在何處,誰幫助了他,他可從未告訴過妻子,于是她就以爲他是憑藉自己的能力做到一切的,從此公主也更加敬重他,因爲她想:“他可比我更有能耐。”