「節禮日」一詞的起源眾說紛紜,以下是普遍的說法:
在西方的封建時代,聖誕節是大家庭聚會的日子。所有奴隸的家人會在領主的莊園內聚首一堂,以便莊園領主發放年終津貼。12月26日,所有歡誕派對結束後,莊園領主便會把一些有用的物品,如衣料、穀物和用具等,送給住在園裏的奴隸。每個家庭會在聖誕節後得到一個載滿物品的大盒子。根據此說,活動並非自發的,莊園領主有責任提供物品。由於盒子的關係,人們便把這天稱為「節禮日」。

在多年前的英國,聖誕節後的工作天,傭人普遍會把盒子帶到僱主家中。僱主會把硬幣放進箱裏,作為特別的年終禮物。這類似今日的聖誕節獎金概念。由於傭人用盒子收取硬幣獎勵,「節禮日」因而得名。
根據傳統,教堂會在聖誕節打開奉獻箱,奉獻會在翌日分發予窮人或低下階層市民。在此事例中,「節禮日」(Boxing Day)的「盒子」一詞源自那些上了鎖,盛載捐款的大箱子。

節禮日當天,百鳥之王──鷦鷯被捕捉,然後放進一個箱子裏。人們把牠介紹給村中的每家每戶,祝福來年事事順景,收穫豐盛。參見:詹姆斯•喬治•弗雷澤的《金枝》一書。
由於僱員要在聖誕節這麼重要的日子工作,為僱主一家提供服務,所以他們享有翌日的休假。但是,他們身在遠方,沒機會回家跟家人享用聖誕晚餐,共度佳節,僱主慣常吩咐他們把聖誕節剩下來的食物裝箱,和傭人家庭把食物送回家中。從此,食物裝箱的傳統演變為「節禮日」。

12月26日是Boxing Day,英國全國放假一天,如果當天適逢週末,則週一補假一天。
一般而言,如果12月26日是星期日,現在這天會被視作節禮日。然而,為了一天保留額外的銀行假期,如果26日是星期日,節禮日會推延至12月27日。在20世紀下半葉的英國,如果12月26日是星期日,這天會被視為聖誕節星期日,而大眾的「節禮日」就是27日。

在一些英聯邦國家或地區,星期六或星期日的固定假期,間中會在其後的工作天奉行。所以,如果節禮日是星期六,那麼星期一(12月28日)會是公眾假期;在英國和各英聯邦國家,這是由《皇家宣言》(Royal Proclamation)實現的。
如果聖誕節是星期六,節禮日假期就會自動推延至其後的星期一,此時就不需要《皇家宣言》了。這時候,代替聖誕節的銀行假期會宣佈為星期二(12月28日),這成為緊接的工作天──如此一來,節禮日假期比聖誕節替代假期還要早。