儘管莎士比亞只活了不算長的52年,但他卻留下了37篇偉大而不朽的
劇本以及膾炙人口的十四行詩(The Sonnets),他的戲劇大致可分為三種:歷史劇、喜劇和悲劇。他在歷史劇中呈現英國的歷史,尤其是薔薇戰爭時期,這類劇本顯示他能使龐大複雜的歷史資料在舞台出現;他的喜劇所採文體頗廣,有的著重鬧劇成分,有的是浪漫喜劇,也有些內容較為嚴肅,稱為陰沉喜劇(dark comedies);但莎士比亞最偉大的還是在於他的悲劇,而他在悲劇上也採用了廣泛的題材和手法。

不過,如果依時期劃分,莎士比亞的戲劇大致又可分為四個時期:

(1)實驗時期:

大約是1589年至1593年左右,重要作品包括《愛的徒勞》(Love’s Labour’s Lost, 1594)、《維洛那二紳士》(Two Gentlemen of Verona, 1594)及《錯誤的喜劇》(The Comedy of Errors, 1592)。

(2)發展時期:

大約至1601年為止,重要作品包括部分著名的浪漫喜劇,包括《威尼斯商人》(The Merchant of Venice, 1596)、《仲夏夜之夢》(A Midsummer Night’s Dream, 1595)以及他最享盛名的愛情悲劇《羅密歐與茱麗葉》(Romeo and Juliet, 1595)等。

(3)高峰期:

大約由1601年至1610年左右,這時莎士比亞創作的黃金時間,他大部份最著名的劇本都是這個時期創作的,包括他的四大悲劇《哈姆雷特》(Hamlet, 1601)、《奧瑟羅》(Othello, 1604)、《李爾王》(King Lear, 1605)及《馬克白》(Macbeth, 1606);(4)後期,大約1604年以後,這時的作品有《冬天的故事》(A Winter’s Tale, 1610)及《暴風雨》(The Tempest, 1611)等。

莎士比亞最偉大的天才表現在他的悲劇上。從某個角度而言,莎士比亞為當時最成功,最富商業價值的劇作家。他亦跟古希臘三大悲劇家艾思奇利斯(Aeschylus)、索福克里斯(Sophocles)及幼里匹蒂斯(Euripides)合稱戲劇史上四大悲劇家。