“南蜂炮,北天燈”,元宵節對平溪而言是個大日子,這一天,平溪人不僅猜燈謎、提花燈,更重要的是,當地居民將在這一天燃放天燈祈福,為北台灣元宵時節最具民俗色彩的活動,近來年已與台南鹽水蜂炮齊名。

天燈為孔明燈之俗稱,一說是三國時孔明為通軍情所發明,一說是因燈型與孔明的帽型相似而得名。平溪放天燈風俗由來已久,這項傳統為保身家性命的舉措,至今已演化為延續傳統的單純民俗活動,人們藉此向天祈福、許願、求平安。

天燈以棉紙糊罩、竹籤作箍,整個形狀就如一隻四角的紙袋,燈罩上寫著人們的祈願。施放時將燈腳下已沾染油料的金紙點燃後,按在地面上,街熱氣充滿即可放手;只見一隻只燃著火苗的紙燈冉冉飛升、送入夜幕,彷如點點鬼火,加上地面震天價響的鞭炮助陣及群眾呼嘯吶喊聲,幽冥的虛渺與人間的擾攘,交揉成一片奇異的盛況。

天燈一般為120公分高,不過活動中也會施放一些3公尺以上的大型天燈,並銜接著鞭炮以壯聲勢;天燈活動最後施放的“天燈王”甚至可達三層樓高,巨大的熒火在點點小天燈簇擁下飛進黑魅蒼穹,愈升愈高,乃至隱于天際,一場奇魅的夜戲於此消失落幕,人們的祝禱也通達天聽了。

平溪天燈會係由平溪天燈協會主辦,現場開放民眾認購施放,每年都吸引數萬觀光人潮蜂擁而至,蔚為盛事。