石油危機與經濟

人類對能源的大規模開發利用是在工業革命以後,起初主要是煤碳。以蒸汽機、煤碳和鋼鐵為主導因素的技術革命推動了社會生產,從依靠人力、畜力到依靠機器的變革。其實直到二十世紀中期,煤碳依然是世界上最重要的燃料,但石油的消耗量增長迅速。特別是近半個世紀以來,石油化工和交通業的發展使石油對世界經濟和日常生活的影響越來越大,並開始成為影響國際關係和世界格局的主要因素之一。

石油是一種粘稠的、深褐色(有時有點綠色的)液體。地殼上層部份地區有石油儲存。它由不同的碳氫化合物混合組成,其主要組成成份是烷烴,此外石油中還含硫、氧、氮、磷、釩等元素。不過,不同油田的石油成分和外貌,區分很大。。石油主要被用來作為燃油和汽油,是目前世界上最重要的能源之一。同時,石油也是許多化學工業產品如溶液、化肥、殺蟲劑和塑料等的原料。今天百分之八十八的石油被用作燃料,其它的百分之十二作為化工業的原料。百分之九十的運輸能量是依靠石油獲得的。由於石油運輸方便、能量密度高,因此是最重要的運輸驅動能源。此外它是許多工業化學產品的原料,是目前世界上最重要的商品之一。由於石油同時是重要的燃料和化工原料,因而對經濟有深刻影響,有著難以取代的地位。因而石油又被稱為黑色金子。

二十世紀人類經歷了三次石油危機,每次危機從起因到後果都與世界的政治經濟緊密相關。第一次石油危機發生在一九七三、七四年間,當時原油價格曾從一九七三年的每桶不到三美元漲到超過十三美元。這次危機引起了西方發達國家的經濟衰退,據估計,美國GDP增長下降了百分之四點七,歐洲的增長下降了百分之二點五,日本下降了百分之七。

第二次石油危機發生在一九七九年到八零年代初,又稱作一九七九年石油危機。當時伊朗爆發伊斯蘭革命,而後伊朗和伊拉克開戰,原油日產量銳減,國際油市價格飆升。原油價格從一九七九年的每桶十五美元左右最高漲到一九八一年二月的三十九美元。這次石油危機也引起了西方工業國的經濟衰退,據估計,美國GDP大約下降了百分之三。

第三次石油危機(一九九零年)因海灣危機而爆發,而後爆發了人類第一次因為石油而發動的戰爭。當時三個月內原油從每桶十四美元,漲到突破四十美元。但高油價持續時間並不長,與前兩次石油危機相比,對世界經濟的影響要小得多。

儲量有限

大多數地質學家認為石油像煤和天然氣一樣,是古代有機物通過漫長的壓縮和加熱後逐漸形成的,因而儲量一定是有限的。世界大多數的石油儲藏是在一九六零年代發現的,目前最大的石油儲藏位於沙特阿拉伯(2,627億桶)、伊朗(1,307億桶)和伊拉克(1,150億桶),其後為阿聯酋、科威特和委內瑞拉。

至今為止人類已經開採了約0.9兆桶石油,關於地球剩下的石油儲量目前沒有定論,但是作為消耗性能源,遲早是要用盡的。二零零四年艾克森美孚估計世界的總儲藏量為1.26兆(萬億)桶(1,717億噸),同年英國石油公司的估計為一點一四八兆桶(1,566億噸),而《科學》雜誌的估計為3兆桶。

這些石油可以開採多久?以沙特為例,目前每天開採1,037萬桶算,那麼擁有最大儲藏量的沙特石油大約可以開採七十年。較多的估計認為今天的世界儲藏量僅夠用五十年。但也有人認為,隨著新油田的發現,石油的未來並不那麼悲觀。不過隨著中國等國家石油消耗量迅速大增,石油的使用壽命存在變數。

環境影響

石油不僅儲量有限,而且開採費用昂貴。更重要的是,它會對生態環境造成破壞。石油燃燒時向大氣層釋放二氧化碳,導致全球變暖。每能量單位石油釋放的二氧化碳低於煤,但是高於天然氣。但是作為交通用燃料要減少焚油導致的二氧化碳的釋放尤其棘手。一般只有大的發電廠才能夠裝配吸收二氧化碳的裝置,單個車輛無法裝配這樣的裝置。

石油的海上探油和開採會打擾海洋環境。尤其以清理海底的挖掘工作破壞環境最大。油輪事故後洩漏的原油或提煉過的油在阿拉斯加、加拉帕戈斯群島、西班牙和許多其它地區脆弱的海岸生態系統造成嚴重的破壞。由於這一系列問題,開發石油替代能源的工作正在緊鑼密鼓的進行著。

替代能源

雖然目前有可再生能源作為選擇,但是可再生能源能夠取代多少石油以及可再生能源本身可能導致的環境破壞還有很大爭議。

陽光、風、地熱和其它可再生能源無法取代石油作為高能量密度的運輸能源。要取代石油,這些可再生能源必須轉換為電(以蓄電池的形式)或者氫(通過燃料電池或內燃)來驅動運輸工具。但是這些技術要想大規模應用還不成熟,以氫燃料為例,運輸、儲藏都是難以解決的問題;而且氫的生產目前主要來自於天然氣,這就是氫作為可再生能源的牌子大打折扣。即使以電解水生產氫,也需要消耗電能,那麼這電能從何而來?

另一個方案是使用生物質能產生的液體燃料(乙醇、生物柴油)來驅動運輸工具。特別是乙醇,燃燒不產生二氧化碳,被稱為清潔能源。但是由於乙醇生產原料是人類食物──玉米,大規模用乙醇做燃料必然導致汽車和人爭奪「口糧」的尷尬問題。如果用木材製造乙醇,那將大規模破壞森林資源,對環境的影響難以估量。總而言之,要取代石油作為主要運輸能源是一件非常不容易的事情;而石油作為塑料生產等日用化工的主要原料的作用就更難以替代。

但是有一點可以肯定,石油經濟不可能持久。而無論未來的能源是什麼,這個轉變過程都將給國際政治經濟格局,乃至日常生活方式帶來根本的改變。

 

未完,待續

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