焚书
前221年,秦國滅亡六國,成為中国历史上第一个大一统的专制帝国。
根据司马迁《史记》的记载,前213年,秦统一第八年,博士齐人淳于越在一次朝廷会议上提出恢愎周朝的封建制(中國大陸叫分封制):“无辅拂,何以相救哉?”秦丞相李斯反对,认为时代变化,制度应该随之变化,不应该以古非今。李斯建议:史书只保留秦国的史书,其他国家的史书都焚毁;《诗》、《书》及诸子百家之书只有博士官可以保留,民间的都限期交出烧毁;医药卜筮种树之书民间可以保留;想学法令的人要以官吏为师。秦始皇下旨同意。此一事件,史称“焚书”。
隋代牛弘提出“五厄”之说,论中国历代图书被焚毁,首当其冲即为秦始皇焚书,二是西汉末赤眉入关,三是董卓移都,四是刘石乱华,五是魏师入郢。不过以今日研究者观点而言,焚书对于中国图书的破坏仅仅是第一步,当时只是限制民间藏书,官方藏书仍然保存完好;真正造成彻底破坏的是项羽入关之后,火烧咸阳城,大火三月不止,国家图书馆原本仅存的孤本遂全部毁灭。

 
坑儒
在焚书开始之后的第二年,即公元前212年,为秦始皇寻找长生不老之药的术士侯生、卢生寻药未果而出逃,秦始皇大怒,下令拷问咸阳术士。事后,将相关460名术士在咸阳坑杀。需要注意的是,《史记》记载秦始皇坑杀的乃是方士,并不是儒生。
据唐顏師古《漢書注》轉引东汉卫宏在〈诏定古文尚书序〉中之记载,秦始皇曾在骊山温谷挖坑用以种瓜,以出现冬季瓜熟的奇异现象为由,诱惑博士诸生集于骊山一起观看,正当儒生当众争论不休,各抒己见时,秦始皇趁机秘杀填土而埋之,七百多名儒生全部被活埋在山谷裡,此为“坑儒”。

 
评价
通常認為,秦始皇的焚書坑儒產生了極其惡劣的影響。
在政治上,秦始皇因此鞏固了中央集權、成功實行個人獨裁。原來周朝的封建制允許地方政府擁有一定的自治權限,防止權力過度集中,為學術上的“百家爭鳴”創造了條件。但經過秦始皇這一連串破壞之後,中國學術界再也沒有出現過春秋戰國時“百家爭鳴”的現象。
在文化上,秦始皇摧毀了大量先秦典籍,除後人通過記憶恢復的個別典籍外,數千年中國所收藏的海量文獻幾乎消失殆盡。對中國文化,中國先秦歷史研究等都造成了不可彌補的惡果。

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