商君,姓公孫,名鞅,戰國時代衛國國君姬妾所生的公子。公孫鞅年輕時就喜好刑名法術之學,因侍奉魏國國相公叔座而做了中庶子。後來,公叔座病重時向魏惠王推薦公孫鞅繼任國相,但不為魏惠王接受。

公叔座去世後不久,秦國君秦孝公下令在全國徵求有才能的人,想要向東收復失地,重振秦穆公時代的霸業。於是,公孫鞅便西去秦國,靠著秦孝公的寵臣景姓太監,公孫鞅見到了秦孝公,還被重用入秦為相,他並說服秦孝公變更法度,推行新法。

秦孝公因接受公孫鞅的變法主張,積極實施各項改革。新法實施一年整時,太子觸犯新法,公孫鞅為能順利推行新法,依新法要將太子治罪,但太子是國君繼承人,不能處罰。所以,就懲罰監督他行為的老師公子虔,用墨刑(指在罪輕者前額刺字,並染上墨色顏料)刑罰傳授太子知識的老師公孫賈。新法施行的第四年,公子虔又犯新法,被處以劓刑(古代割去鼻子的刑罰)。新法推行實施了十年,沒有人會把遺失路上的財物據為己有,山林間沒有盜賊,社會風氣良好,人民安居樂業。漸漸的秦國走向富強,實力也更加強盛,進而成為戰國七雄之一。

後來,公孫鞅還設計俘虜了魏國公子卬,因而大敗魏國,秦孝公便把於、商十五個邑封給他,封號稱為商君。不過由於公孫鞅變法革新時,執法非常嚴苛,得罪了許多皇親國戚。

秦孝公去世後,秦惠公繼位。公子虔等一班人告發商君想造反,秦惠公派遣官吏捉捕商君。商君逃亡到函谷關附近時,想投宿住旅舍。旅舍主人不知道他就是商君,說︰「商君的法律,住宿的人要是沒有證件,旅舍主人要連帶受罰。」商君長歎了一口氣說︰「唉!制定新法的害處竟到這樣的地步!」說完便離開秦國逃往魏國。魏國人怨恨他欺騙公子卬而擊敗魏軍,不願收留他。商君想到其它國家,魏國人說︰「商君,是秦國的逃犯,秦國強大逃犯跑來魏國,不送返,不可以。」於是把商君送回秦國。

商君再回到秦國後,便潛回自己的封地商邑,和他的部下發動封邑中的兵隊,向北進攻鄭國以尋求出路。秦國出兵攻打商君,並在鄭國黽池把商君殺死。之後,秦惠王還把商君五馬分屍示眾,說︰「不要像商鞅一樣圖謀反叛!」於是就把商君全家誅滅。

所以,「作法自斃」這句成語就是由此演變而來,是說立法的人因自己觸法而自害,即比喻自作自受。

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